OL i Beijing er det store målet for Ane Appelkvist Stenseth. Etter to helger der det har blitt exit i kvartfinalen, har hun kniven på strupen foran verdenscupkonkurransene i Davos (i helga) og Dresden (neste helg).

Oppgaven er like enkel som den er krevende: Ane må på begge sprintene vise at hun er et norsk medaljekort i OL. Det holder ikke å ta seg videre fra prologen og bli utslått i en kvartfinale, som hun har blitt i de to første verdenscupsprintene i år.

Selv ikke en plass i semifinale vil trolig være nok til å få OL-plass. Skal hun komme med i OL-troppen må hun vise at hun er på et sånt nivå at hun er en potensiell finaleløper i sprinten, og dermed også et medaljehåp i OL.

Liten plass til superspesialister

Årsaken er at nåløyet for å bli med i OL-troppen er syltrangt. Mens det til OL i Sør Korea i 2018 var 10 løpere av hvert kjønn i den norske OL-troppen for langrenn, er det til OL i 2022 bare åtte løpere. I og med at det er seks øvelser, vil utøvere som kan være aktuelle for flere øvelser bli foretrukket, til fordel for utøvere som har sin forse på bare en distanse – som er tilfellet for Ane.

Det samme sa langrennssjef Espen Bjervig til VG tidligere i høst.

«Det blir ikke mange superspesialister til OL», sa han til avisa.

I og med at OL er så tidlig, så er årets NM lagt til sent i mars, og er derfor ikke med i uttaket som det har vært normalt ved tidligere mesterskap.

Nå er det fire verdenscuphelger før jul som i hovedsak vil avgjøre hvem som får plass i OL-troppen. To er unnagjort, og så gjenstår altså renn i Davos i helga og Dresden neste helg, der begge sprintene går i fri teknikk – som i OL.

Det første OL-uttaket vi komme 20. desember, mens det endelige blir gjort 12. januar.

Hvis man er usikker på uttaket, kan derfor Ane får en sjanse også i Tour de Ski, som åpner med sprint 28. desember.

Kamp om to plasser

Ser man på hvordan det har gått i verdenscupen totalt så langt, er trolig seks av de åtte plassene for damene i OL-troppen allerede fordelt: Therese Johaug, Helene Fossesholm, Heidi Weng, Tiril Udnes Weng, Lotta Udnes Weng og Maiken Caspersen Falla.

Sistnevnte var på pallen i Ruka, og var også i semifinalen på Lillehammer. Hun har vist seg som et sikkerstikk i mesterskap, og er også høyaktuell på en lagsprint.

Dermed gjenstår det i realiteten bare to plasser. Her må Stenseth kjempe i første rekke med Ragnhild Haga, Ingvild Flugstad Østberg, samt sprintutfordrerne Kristine Stavås Skistad og Mathilde Myhrvold.

Ser man på hvem som kan gå sprinten i OL, så er tvillingene Tiril og Lotta Udnes Weng sikkerstikk, sammen med Falla. På OL-sprinten skal Norge stille fire utøvere. Om ikke noen av spesialsprinterne, som Stenseth, Skistad og Myhrvold viser at de er finalekandidater gjennom gode sprinter i Davos og Dresden, kan disse bli ofret i OL-troppen til fordel for å bruke en distanseløper, som Heidi Weng på sprinten.

Så Ane har bare en ting å gjøre: Hun må prestere på svært høyt nivå i Davos og Dresden. Hvis ikke står hun igjen på perrongen når OL-toget går.

Tour de Ski og verdenscup

Ole Jørgen Bruvoll skal ikke til OL, men han vet utmerket godt at det han presterer i Skandinavisk Cup på Beitostølen i dag og søndag, vil avgjøre mye for hvorvidt han når sine ambisjoner om å få gå mer verdenscup i vinter.

Også for han er oppgaven «enkel»: Han må være i toppen, helst på begge distansene i helga, hvis han skal få muligheten i verdenscup etter jul. For både til verdenscupen i Frankrike og Slovenia midt i januar, vil mange av de nest beste få sjansen, siden mange av de OL-uttatte løperne er på høydeopphold og forbereder seg til OL i Beijing.

Er han blant de beste i Scan Cup i helga, er det også ei annen gulrot som lokker: Da kan han få sjansen i Tour de Ski. Norge sender 10 løpere, og det er ikke gitt at alle OL-deltakerne ønsker å gå touren.

Thomas Hjalmar Westgård slipper imidlertid stresset med å kvalifisere seg. Han får gå det han vil, det være seg Tour de SKI, verdenscup eller OL.