(NT24)

STEINKJER: – Først og fremst må jeg rose de ansatte. De omstilte seg raskt og har virkelig stått på i en krevende situasjon.

Slik innleder restaurantgründer og medeier Magne Melland forklaringa på hvordan Ox Steak House i Steinkjer brukte fjoråret til å levere tidenes beste økonomiske resultat.

Bedriftens ferske årsregnskap er smått oppsiktsvekkende: I koronaåret 2020 økte restauranten inntektene med mer enn 30 prosent. For første gang siden 2016 kan eierne dessuten vise til overskudd i drifta.

Utviklingen i Steinkjer-restauranten står i skarp kontrast restaurantnæringa for øvrig. I en undersøkelse fra arbeidsgiverorganisasjonen Virke, som ble offentliggjort tidligere i år, meldte 62 prosent av virksomhetene i serveringsbransjen om reell konkursfare.

Tidenes grillsommer

Heller ikke på Ox Steak House unngikk man permitteringer i den første fasen av pandemien.

– For ett år siden så det ikke veldig lyst ut. Da koronaen kom, ble det full stopp i restauranten. Vi måtte permittere ansatte, i likhet med mange andre, forteller Melland.

Så fikk de ansatte, anført av daværende kjøkkensjef Stian Viken, en genial ide: Når restaurantgjestene holdt seg heime, var det om å gjøre å få maten ut til folket.

– Vi kom raskt i gang med et matkassekonsept basert på mange av de lokale råvarene som vi bruker i restauranten. Tiltaket bidro til en viss kontantstrøm, samtidig som vi fikk unna varelageret, forklarer Melland.

Etter det innledende koronasjokket lå biff- og burgerrestauranten i Kongens Gate en halv million kroner bak budsjett. Så kom tidenes sommer.

– Det ble en fantastisk sommer, med fullt hus hver dag. Vi hadde ikke kapasitet til å ta unna alle gjestene som ville spise i restauranten.

– Hva skyldes pågangen?

– Det er nok en effekt av at de fleste la ferien til Norge. Mange tok med seg restaurantvanene fra Syden og oppsøkte gode matopplevelser i Norge i stedet. Vi ligger strategisk til, all trafikk mellom sør og nord passerer i Steinkjer, og mange velger å overnatte her. Vi har dessuten et godt samarbeid med hotellet vi deler adresse med, forteller Melland.

– Folk bryr seg om oss

Han roser dessuten lokalbefolkninga for å kjenne sin besøkelsestid etter den gradvise gjenåpninga på tidligsommeren i fjor.

– Både næringslivet og befolkninga ellers fortjener ros, for de har vært veldig flinke til å bruke oss. Det er tydelig at mange har brukt tida vi er inne i til å bruke de tilbudene som finnes lokalt. Jeg har inntrykk av at folk bryr seg om oss og virkelig ønsker seg et slikt restauranttilbud i Steinkjer.

Det gode belegget i restauranten fortsatte gjennom høsten og helt fram til jul.

– Selv om vi ikke kunne arrangere julebord i tradisjonell forstand, har vi gode lokaler for mindre grupper. Dermed kunne vi ta med oss de gode besøkstallene ut året, forklarer Melland.

Oppsving for lokalmat

Snart fem år har gått siden Magne Melland og Johannes Hatlegjerde fra Sprova åpnet restaurantdørene. Sistnevnte kommer fra gården Hjellan, som leverer kortreist kjøtt fra høylandsfe til restauranten. Også tilbehøret og drikkevarene bærer preg av fokuset på lokal og kortreist mat.

– Med stengte grenser har mange oppdaget hva som finnes av lokale produsenter og spisesteder. Det har ført til et helt annet trøkk og en stolthet rundt lokale mattradisjoner. For mange var fjoråret første gangen de spiste på restauranten vår, og en god del blir overrasket når vi forteller hvor maten kommer fra.

Flashback til fjoråret

De siste dagenes omfattende smitteutbrudd i Steinkjer har ført til en ny nedstenging av lokalsamfunnet. Melland og de 10–12 ansatte i restaurantene bruker erfaringene fra i fjor til å holde hjulene i gang. Allerede denne uka leveres årets første matkasser til husstander i nærmiljøet.

– Vi opplever det som et flashback til fjoråret. Restaurantbransjen er i utgangspunktet en tøff bransje, og koronapandemien gjør det hele enda mer oversiktlig. Dette er en situasjon som vi ikke har kontroll over, men måten de ansatte har håndtert situasjonen på gjør meg stolt.

– Hva tenker du om tida som kommer?

– Jeg håper at de lokale tiltakene bidrar til at vi får bukt på situasjonen, slik at vi og mange andre kan gjenoppta normal drift. Nå må folk respektere reglene som gjelder, så kan vi igjen gå ut og kose oss om ikke så lenge. Det vet jeg at folk gleder seg til, avslutter Melland.